Blindés : Roues ou chenilles? Une innovation américaine pourrait trancher le débat

Si l’on considère la tendance de ces dernières années, les blindés à roues ont supplanté les engins chenillés. Et pour cause : ce choix répond à la nécessité de disposer de véhicules projetables, à la fois plus mobiles et plus légers, ce qui donne de la marge pour renforcer leur protection face une menace balistique en constante évolution. En outre, leur coût d’acquisition et de maintien en condition opérationnelle (MCO) sont nettement inférieurs par rapport à leurs homologues dotés de chenilles.

Pour autant, cela ne veut pas dire que les véhicules chenillés ont perdu toute pertinence, notamment quand il s’agit d’engager un combat de haute intensité, ce qui exige des moyens lourds. Et là, la chenille s’impose. Assurant une meilleure répartition de la masse que la roue, elle donne en effet aux véhicules lourds une capacité accrue de franchissement.

Le débat entre la roue et la chenille n’a jamais été définitivement tranché, l’une et l’autre ayant chacune ses avantages comme ses inconvénients.

Mais une innovation récemment présentée par la Darpa, l’agence de recherche et de développement du Pentagone, pourrait mettre un terme à la querelle qui oppose les partisans de la roue et ceux de la chenille depuis plus d’un siècle.

Dans le cadre de son programme Ground X-Vehicle Technologies (GXV-T) et en collaboration avec le National Robotics Engineering Centre de l’Université Carnegie-Mellon, la Darpa a présenté le système « Reconfigurable Wheel-Track (RWT) », qui permet de disposer à la fois des avantages qu’offrent la roue et la chenille.

Le dispositif RWT repose en effet sur une jante qui, composée de trois parties mobiles articulées par un système hydraulique, change de forme en 2 secondes, alors que le véhicule est en mouvement. En clair, il est rapidement possible de passer d’un mode « pneu » classique à un format triangulaire à chenilles (et vice-versa), et d’adapter ainsi le « train de roulement » d’un véhicule à la configuration du terrain.

Pour le moment, ce système n’est qu’un démonstrateur technologique, ce qui veut dire que beaucoup de travail reste encore à accomplir pour qu’il soit pleinement opérationnel et équiper de futurs blindés.

La Darpa a d’autres projets pour améliorer la mobilité des blindés dans ces cartons, comme celui consistant à intégrer un moteur électrique et une boîte de vitesse dans une roue, ce qui est censé améliorer la puissance, la traction et le couple sur des terrains accidentés. Un autre, appelé « Multi-Mode Extreme Travel Suspension », se présente sous la forme d’un véhicules à suspensions indépendantes, ce qui lui permet de coller au relief du terrain tout en étant parfaitement stable.

Plus généralement, le programme XV-T vise à identifier les technologies susceptibles d’améliorer la mobilité, la létalité et la survivabilité des blindés. Et cela passe par une réduction de la masse et une augmentation de la vitesse ainsi que de la mobilité des futurs véhicules, qui, par ailleurs, devront être « furtifs », c’est à dire difficilement détectables par l’adversaire.

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