Le voile sera-t-il bientôt levé sur le futur bombardier américain B-21 Raider?

Pour le moment, on ne sait pas grand chose sur le B-21 Raider, le futur bombardier stratégique américain, dont le développement a été confié, en octobre 2015, à Northrop Grumman, dans le cadre du programme LRS-B (Long Rang Strike Bomber).

Il a seulement été précisé que cet appareil devra être capable d’évoluer dans un environnement non-permissif et très exigeant, que sa conception reposera sur des « technologies existances et matures » et que son architecture sera « ouverte » afin de pouvoir lui intégrer de nouvelles fonctionnalités pour lui permettre d’affronter des « menaces futures ».

Mais rien n’a été révélé au sujet de ses caractériques et de ses futures performances. Seule une vue d’artiste du B-21 Raider a été dévoilée en février 2016, à l’occasion de l’Air Warfare Symposium d’Orlando (Floride).

Cependant, Tyler Rogoway, qui s’intéresse de très près à ce programme pour le compte du blog spécialisé « The War Zone », a vu des similitudes entre l’aspect du B-21 Raider tel qu’il été présenté avec le « Tactical High Altitude Penetrator (THAP) », un ancien concept de Northrop Grumman.

Et d’en déduire que le futur bombardier devrait être une « plateforme d’armes et de capteurs extrêmement aérodynamique », pouvant voler à 60.000 pieds d’altitude, susceptible de « servir de nœud de connectivité pour les communications et les liaisons de données, en récupérant de l’information provenant des F-35, des F-22 et des liaisons de données exclusives et furtives des drones. »

A-t-il vu juste? On ne devra sans doute pas tarder à le savoir. En effet, le commandant du 412th Test Wing, le général Carl Schaefer, a affirmé, lors d’une conférence à la Chambre de commerce et d’affaires d’Antelope Valley [Californie] que la base aérienne d’Edwards accueillera prochainement les essais du B-21 Raider.

« Pour la toute première fois, je voudrais annoncer publiquement que le B-21 sera testé à la base aérienne d’Edwards », a en effet affirmé le général Schaefer. « Et nous allons le tester ici dans un proche avenir », a-t-il ajouté.

Certains s’attendaient à ce que les vols d’essais du B-21 Raider soient effectués à partir de la fameuse Zone 51 [Nevada], c’est à dire là où ont été mis en point les avions qui devaient rester à l’abri des regards, comme l’U2 ou encore le F-117 Nighthawk.

L’annonce du général Schaefer n’a pas pris au dépourvu Tyler Rogoway, ce dernier ayant affirmé avoir « remarqué une certain nombre de changements » depuis sa dernière visite à la base d’Edwards. « Il était clair que l’installation de la base sud subissait une transition majeure », a-t-il écrit.

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