L’avionique des 4 avions E-3F « AWACS » de l’armée de l’Air va être modernisée

Au milieu de l’agitation créée par la démission du général Pierre de Villiers, le 19 juillet, la Direction générale de l’armement (DGA) a indiqué qu’elle venait de confier à Air France Industries le marché de la rénovation de l’avionique des 4 avions E-3F « AWACS » (Airborne Warning and Control System) de l’escadron de détection et de commandement aéroporté (EDCA) 00.036 « Berry ».

Pour rappel, ces quatre appareils ont connu deux opérations de modernisation au cours de ces dernières années. La première, achevée en 2011, a consisté à remplacer et à augmenter les capacités des moyens haute-fréquence, les équipements de radiolocalisation et les enregistreurs de paramètres de vol ainsi qu’à adapter un nouveau logiciel de mission.

La seconde, commencée dans la foulée pour 340 millions d’euros, a permis de porter les 4 AWACS français au standard Block 40/45, c’est à dire à celui des appareils du même type mis en oeuvre par l’US Air Force.

Confiée à Air France Industries KLM Engineering & Maintenance, sous-traitant de Boeing, cette modernisation a notamment concerné les systèmes électriques, mécaniques et structurels des E-3F. En outre, il a été procédé au remplacement des systèmes de mission (datant des années 1980) par de nouveaux ordinateurs devant réduire la charge de travail des opérateurs pour qu’ils puissent « consacrer davantage de temps à la gestion du champ de bataille. »

L’opération annoncée par la DGA vise à traiter les obsolescences de l’avionique des 4 E-3F afin d’améliorer « leur fiabilité tout en réduisant le coût du soutien. » Il s’agira de remplacer les instruments de bord analogiques par un « glass cockpit » doté de 5 écrans multifonctions. « Ceci permettra de passer à un équipage de conduite réduit de 4 à 3 personnes disposant de toutes les fonctionnalités requises pour voler en sécurité dans les espaces aériens civils en tout point du globe », a-t-on fait valoir.

Pour ce contrat, Air France Industries s’appuiera sur les solutions développées par Boeing pour les AWACS de l’US Air Force et de l’Otan. « Les chantiers de modification seront couplés avec les visites industrielles de maintenance, permettant ainsi de limiter l’indisponibilité de la flotte. La première livraison est attendue en 2022 », précise la DGA.

Les E-3F AWACS de l’escadron 00.036 « Berry » contribuent à la surveillance de l’espace aérien français. Mais pas seulement étant donné qu’ils peuvent être engagés sur un théâtre extérieur, comme c’est régulièrement le cas au Levant, dans le cadre de l’opération Chammal (et plus largement, dans celui de la coalition anti-jihadiste).

Grâce à son radar embarqué et à ses nombreux capteurs, l’E-3F est en mesure de d’identifer les aéronefs, les navires et les « mobiles » évoluant dans le secteur qu’il surveille. Une fois détectés, ces « plots » sont ensuite identifiés et classsés selon plusieurs catégories (ami, présumé ami, neutre, inconnu, suspect, hostile). Cela permet aux structures de décision (le Combined Air Operations Center d’al-Udeid, dans le cas de la coalition anti-jihadiste) d’avoir une idée précise de la situation tactique sur des centaines de kilomètres autour de l’avion et de prendre les mesures qui s’imposent. Dans le même temps, l’AWACS coordonne les activités des appareils amis dans la zone.

Les E-3F de l’armée de l’Air ont été livrés en 1990 et 1991 et mis en service en 1992. Et ils devraient continuer leur carrière opérationnelle au moins jusqu’en 2035.

Photo : EDCA 00.036 « Berry »

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