Première démonstration publique de l’avion de combat furtif chinois J-20

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En décembre 2010, des photographies montrant les essais au roulage d’un avion appelé J-20 furent diffusées sur un forum de discussions chinois. L’on savait, au moins depuis 1997, que la Chine cherchait à développer un chasseur-bombardier furtif (ou de 5e génération) mais les informations concernant ce programme étaient alors rares. D’où la relative surprise de cette « fuite », savamment orchestrée.

Et, moins d’un mois plus tard, à l’occasion d’une visite à Pékin de Robert Gates, alors secrétaire américain à la Défense, un prototype du J-20 effectua un premier vol d’une quinzaine de minutes au-dessus de la province du Sichuan.

Puis le développement du J-20, par Chengdu Aircraft Industrial Corporation ltd, continua en toute discrétion, en s’appuyant sur au 10prototypes. Et il fallut attendre décembre 2015 pour apprendre, via l’agence Chine Nouvelle, que la production d’une pré-série d’au moins 4 exemplaires avait été lancée.

Dans le même temps, un autre avion de 5e génération, le J-31, développé par Shenyang Aircraft Corportation (SAC), fut présenté par les autorités chinoises, selon le même schéma que pour le J-20. À la différence qu’il fit sa première démonstration publique le 12 novembre 2014, lors du salon aérien biennal de Zhuhai (Chine).

Mais, deux ans plus tard, le J-20 a rattrapé son retard par rapport au J-31 : en effet, deux exemplaires de cet appareil ont fait leur première apparition publique à l’occasion de l’ouverture de l’édition 2016 du salon de Zhuhai.

S’agissant des caractéristiques du J-20, peu d’informations sont disponibles. Cela étant, l’on sait que cet avion a une longueur de 20 mètres pour 13 mètres d’envergure et une hauteur de 4,45 mètres. Étant donné les difficultés de l’industrie aéronautique chinoise dans le domaine de la propulsion, il est équié de deux turboréacteurs AL-31 fournis par l’entreprise russe NPO Saturn, dans l’attente d’être doté de moteurs WS-15, actuellement en cours de développement par Xi’an Aero Engine Ltd.

Le J-20 dispose d’une soute ventrale qui, selon des images diffusées en juillet 2013, lui permettrait d’emporter jusqu’à 4 missiles moyenne ou longue portée, comme celui à guidage radar actif développé par le China Leihua Electronic Technology Research Institute. Il est en outre doté de deux compartiments latéraux pour des missiles air-air de courte portée.

Quant à sa furtivité supposée, il y a matière à débat. Ainsi, par exemple, la présence de plans canard – qui ont été conservés sur les appareils de pré-série, d’après ce que l’on a pu en voir lors de leur première démonstration – ne plaide pas en faveur d’une signature radar réduite.

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