Le premier vol du X47B en images

Alors que le démonstrateur européen de drone de comabt nEUROn est en cours d’assemblage chez Dassault Aviation, l’Unmanned Combat Air System Demonstration (UCAS-D) X47B, développé par Northrop Grumman pour les besoins de la marine américaine, a réalisé son premier vol le 4 février dernier, depuis la base aérienne d’Edwards, en Californie.

Cet engin sans pilote embarqué a ainsi volé pendant 29 minutes. Pour le directeur UCAS-D de l’US Navy, le capitaine Jaime Engdhal, cela « représente l’aboutissement de nombreux tests pour valider la navigabilité de l’appareil ainsi que la robustesse et la fiabilité du logiciel qui lui permet de fonctionner comme un système autonome ».

Au cours de ce vol inaugural, le X47B a atteint l’altitude de 5.000 pieds puis a effectué plusieurs tours de pistes. Une cinquantaine d’essais sont prévus à Edwards pour ce programme, qui comptera, à terme, deux démonstrateurs, le second devant être disponible dans les prochains mois.

Ensuite, en 2013, les deux UCAS-D rejoindront la Naval Air Station Patuxent River, dans le Maryland, pour commencer une série d’essais en milieu maritime : il s’agira ainsi de les mettre en oeuvre depuis le pont d’envol d’un porte-avions. Par ailleurs, étant donné qu’il aura à réaliser des missions longues, il est prévu de lui permettre de ravitailler en vol.

D’une longueur de 11 mètres pour une envergure de 18 mètres, le X-47B pourra voler jusqu’à 12.000 mètres d’altitude et à vitesse de 800 km/h., le tout en portant une charge utile de 2 tonnes. Furtif, il est propulsé par un moteur Pratt & Whitney F100-220U.

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